Effektiv plastätare hittades av en slump

Foto: Nicole Gordine

Ett internationellt forskarteam skulle studera ett enzym men råkade då skapa en utomordentlig plastätare. Nu hoppas forskarna att plaståtervinning kan bli både mer effektivt och lönsamt.

Det var en slump som gjorde att det studerade enzymet råkade muteras. Resultatet blev ett enzym som älskar att tugga i sig pet – även känt som det mindre lättutalade ”polyetylentereftalat” – som till exempel PET-flaskor görs av. För två år sedan upptäcktes den första bakterien som har förmågan att bryta ner plast och sedan dess har forskare funderat över hur detta kan göras effektivare. Lyckligtvis råkade det muterade enzymet vara effektivare än originalet på att bryta ner plasten och som en bonus kan enzymet även bryta ner bio-baserade plastmaterial.

Problemet med nuvarande återvinning av PET-material som till exempel polyester är att kvalitén försämras vid varje återvinning. Med hjälp av ett enzym däremot bryts plasten ner till de ursprungliga beståndsdelarna igen och kan bli till nya kläder, förpackningar och annat.

Förhoppningen är att enzymet i framtiden ska kunna användas storskaligt, så att det ska bli mer lönsamt att göra ny plast av plastavfall, så att mindre plast hamnar i naturen. Till skillnad från plastätar-enzymet gillar de flesta organismer på jorden nämligen inte plast.  Vattendjur fastnar i plast, eller äter upp plastbitar vilket förstör deras magsäckar, koraller tar skada, plast sprider mikroplaster som drar till sig miljögifter och till slut kommer tillbaka till oss människor via dricksvattnet eller fisken. Fortsätter utsläppen av plast till haven har vi 2050 ha mer plast än fisk i haven.

Upptäckter som denna är därför väldigt viktiga. Ett stort problem idag är dock att nuvarande återvinningssystem inte används i tillräcklig grad. Idag köps 1 miljon pet-flaskor i världen per minut, men färre än hälften återvinns. Pet-flaskor kan göras av 100 % återvunnen plast, men av bland annat utseendeskäl görs fortfarande majoriteten av petflaskor i världen av ny plast.

Plastätar-enzymer kanske kan undanröja dessa ytliga bekymmer för tillverkarna, men det verkar också behövas hårdare krav på återvunnen plast i tillverkningen, bättre insamlingssystem för plast (i Sverige återvinns 85 % av pet-flaskorna), fossilfria material och framförallt minskad plastanvändning.

Miljö online2

Liknande artiklar